Le thanaka en Birmanie

Le Thanaka, le cosmétique naturel de Birmanie

Lors d’un voyage en Birmanie, vous ne manquerez certainement pas de remarquer que les femmes et les jeunes enfants portent une sorte de maquillage légèrement jaune. Généralement, on recouvre le visage ou on dessine des motifs, dont le plus commun est deux cercles sur les joues.
Il s’agit en fait de Thanaka. Cette sorte de pâte extraite de l’écorce d’arbres n’a pas seulement une valeur esthétique. En effet, ce « maquillage » a aussi pour but de protéger la peau contre le soleil. Mais les Birmans lui prêtent aussi bien d’autres vertus.

Les origines du Thanaka

Les origines du Thanaka birman

Selon la légende, le Thanaka est utilisé en Birmanie depuis près de 2000 ans. Il doit notamment sa notoriété à la reine de Beikthano qui aurait été une grande utilisatrice de ce produit. Toujours selon la légende, sa grande beauté était en partie due au Thanaka.

Cependant, les véritables preuves d’utilisation du Thanaka datent du XVème siècle. On trouve de nombreux textes et poèmes évoquant ses bienfaits. Notamment les écrits d’un des compagnons du roi Razadarit ainsi que ceux du moine et poète Shin Maharatthasara, tous deux ayant vécu entre le début du XVème et du XVIème siècle.

Mais la première véritable preuve matérielle de l’utilisation du Thanaka fut découverte en 1930 à la suite d’un terrible tremblement de terre. En effet, une pagode fut fortement endommagée. Mais ces dégâts ont permis la découverte de nouveaux vestiges archéologiques dont une pierre utilisée pour râper l’écorce de l’arbre à Thanaka et permettre la fabrication de la crème. Selon ces découvertes, cette pierre fut utilisée par la fille du roi Bayinnaung, connu pour avoir fondé l’un des empires les plus vastes d’Asie du sud-est.

Bref, bien que son origine est sujette à de nombreuses légendes, une chose est sûre, le Thanaka est l’un des piliers de la culture birmane. Que ce soit dans les campagnes ou les villes, on croise encore aujourd’hui de nombreuses femmes au Thanaka !

L’utilisation du Thanaka en Birmanie

La production du Thanaka

L'arbre à Thanaka qui pousse en Birmanie

Produire le Thanaka est simple, si simple qu’il en devient compliqué. Tout d’abord, le Thanaka est issu d’arbres appelés « arbres à Thanaka ». Il s’agit en fait de deux variétés principales. La première est le murraya, la seconde est le limonia acidissima. Deux variétés d’arbres particulièrement répandues à travers la Birmanie. Mais le Thanaka provient principalement de deux régions : Sagaing et Magway, c’est ici que l’on trouverait les meilleurs arbres à Thanaka de Birmanie. Et plus particulièrement à Shinmataung dans la province de Magway. Une fois de plus, selon la légende, alors qu’un roi de Bagan visitait la région accompagné de son épouse, celle-ci renversa par erreur son étui à Thanaka, l’un des plus fins de l’empire. Son Thanaka se répandit alors dans toute la forêt, donnant aux arbres de la région son doux parfum. Bien évidemment, aucune preuve historique ne vient étayer cette légende, cependant la région reste spécialiste en matière de production de Thanaka.

Pour produire le Thanaka, rien de plus simple. Il suffit de couper un morceau de branche, de tronc ou de racine. Puis, on vient le râper avec un peu d’eau sur une pierre circulaire appelée kyauk pyin. L’arbre se transforme alors en une crème et l’eau est évacuée par une petite rigole taillée autour de la pierre. Il ne reste plus qu’à l’appliquer sur la peau. Mais attention, la culture de l’arbre à Thanaka requiert beaucoup de patience. En effet, pour qu’un arbre soit mature et puisse être utilisé pour produire la crème, il faut au moins 35 ans !

Les outils nécessaires au Thanaka
Aujourd’hui, on vend communément le Thanaka en branche ou en petit rondin. Puis, on vient le râper à la maison. Cependant, société moderne oblige, on trouve de plus en plus de crèmes de Thanaka en boites ou en petits blocs qu’il suffit d’humidifier avant de l’appliquer. Dans les campagnes, l’usage traditionnel est tout de même encore privilégié.

Les bienfaits du Thanaka

Le thanaka utilisé pour les jeunes enfantsOn prête de très nombreuses vertus au Thanaka. Cette crème est principalement utilisée pour éviter les effets néfastes du soleil, très fort en Birmanie. On se l’applique donc pour se protéger des coups de soleil, éviter que la peau ne bronze mais aussi et surtout pour se rafraîchir. Il est indéniable que le Thanaka offre une vraie sensation de fraîcheur lorsque l’on sort à l’extérieur. C’est aussi pourquoi on croise de nombreux enfants qui le portent. Et puis, cette crème diffuse aussi un parfum d’agrume très agréable qui éveille de nombreux souvenirs chez les Birmans.

On dit souvent que le Thanaka est le secret de la peau lisse et douce des femmes birmanes. Il permet surtout (notamment en bloquant la sudation) de conserver une peau bien hydratée. Aussi, le Thanaka aurait un effet positif dans la lutte contre l’acnée. Et enfin, il serait un anti-mycosique et un anti-bactérien naturel.

Bref, le Thanaka, c’est un remède on ne peut plus naturel. Un cosmétique simple, que l’on peut récolter sur un arbre, râper et s’appliquer sur le corps ! Aussi simple que cela !

Où trouver le Thanaka en Birmanie ?

Où trouver du thanaka en Birmanie ?

En règle générale, on peut trouver du Thanaka pratiquement partout en Birmanie. Tous les marchés de Yangon vous proposeront du Thanaka. Cependant, quelques différences sont à noter.

Tout d’abord, comme mentionné plus haut, il est possible de l’acheter en rondin de bois (la forme la plus traditionnelle est préférée des Birmans). Les prix pourront alors varier selon l’âge de l’arbre, plus un arbre est vieux et plus le Thanaka sera de qualité mais il peut aussi varier selon la provenance. Comme nous vous l’expliquions précédemment, certaines régions bénéficient d’arbres à Thanaka de meilleure qualité, ce qui fera bien évidemment augmenter le prix.

Ensuite, il est aussi possible d’acheter le Thanaka en poudre ou crème pré-produite. Ce produit siéra davantage aux personnes n’ayant que peu de temps, ne sachant pas râper le Thanaka ou souhaitant le ramener de voyage.
En bref, le Thanaka est un produit des plus communs en Birmanie. Il est donc très facile de s’en procurer où que vous voyagiez !

Alors, êtes-vous prêts à vous essayer au Thanaka ?

Et pour aller plus loin dans l’exploration de la Birmanie, découvrez l’aventure en famille de Marjorie >>

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